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观音为什么称作“菩萨”而不是“佛”?

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首先要分清楚,到底什么是佛,什么是菩萨,两者有什么区别?

佛是佛陀的简称,意思是“觉者”,有三重含义:自觉、觉他、觉行圆满。只有三者皆备,才能被称为佛。佛能够进入无余涅槃,舍弃一切色受想行识,超越我们这个世俗的物质世界,进入纯精神的涅槃世界。

菩萨是菩提萨埵的简称,意思是“觉悟有情”,菩萨是自觉、觉他,跟佛相比缺了觉行圆满这一条。菩萨最重要的特点是普度众生、利益众生,他们就居住在我们这个世界,救度世俗世界中无量无边的众生。比如观音菩萨号称是“寻声救苦”,佛经中说,如果你遇到危难,只要诚心念诵观音菩萨的圣号,观音菩萨就会拯救你。

也就是说,跟佛相比,菩萨更有亲和力,受到广大人民群众的欢迎。在中国,最受欢迎的不是佛,而是观音菩萨。

那么是不是观音菩萨不像佛那样觉行圆满呢?其实也不是。因为佛经中说,观音菩萨在过去无量劫中早已成佛了,佛号是“正法明如来”。但是,观音菩萨为了济度一切众生,所以倒驾慈航,示现菩萨之身,常住在我们这个世界,就像中央干部下基层扶贫一样。所以观音菩萨其实觉行圆满,但他故意示现出觉行不圆满的菩萨身而已。

其实地藏菩萨也是如此,佛经说地藏早已具有了成佛的圆满觉行,但因为他发了一个大誓愿:“众生度尽,方证菩提。地狱不空,誓不成佛。”所以他一直在地狱中,救度地狱众生。

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观音菩萨被一些学者称作东方女神,在佛教中,她是慈悲和智慧的象征。在唐代以前,观音菩萨是男身,在唐代,一些人认为妙善公主是观音菩萨的化身,也由于女性比男性更具备仁慈、柔和的心肠,所以,自唐代以后,观音菩萨就以女性形象出现在世人面前。

观音在名号上虽然没有佛号,但在地位上,几乎跟佛是平等的。佛经上说,观音在很早以前就已经修炼成佛,法号为“正法明如来”,按地位来说,观音并不比如来差多少,因此,观音被尊称为“西方三圣”之一。在有些说法中,观音的地位更高,甚至认为他是“阿弥陀佛”的继承人。

观音放弃佛号,在笔者看来,主要有两大原因。

其一,观音淡泊名利,更愿意做救世主。

观音看到天底下许多人在受苦受难,为了普度众生,甘愿放弃佛号,成为一个仁者。

从许多佛教故事,或神话小说中,我们都可以看到,观音通常会变化成形形色色的人,行走在普通大众中间,目的是发现民间疾苦,继而为百姓解决困苦。全国各地都流传着观音普度众生、解除民间疾苦的故事,所以,各地都建有大大小小的观音庙,人们对她极尽膜拜。

从这一点来看,观音在民众心中的地位不是佛,却胜似佛。

其二,任何世界,不论是人界,还是天界、仙界、佛界,都适合有一个高高在上的王者。要不然,众口难调,总会引发一些不必要的矛盾。

佛界高高在上的王者是释迦牟尼,是阿弥陀佛,是如来,所以,就不需要观音再成为另一个佛了。观音只需执行好佛祖的旨意,做好分内之事,就足矣。

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